They Were Written Out of Their Own History

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Written Out of Their Own History


All research was done in Mata Ortiz. This post is inspired by Ana Livingston’s article in the Journal of the Southwest, Winter 2016.

The first time Ana Livingston visited Mata Ortiz, Spencer MacCallum told her: the modern pottery began with one man. Then that man taught many others. Livingston thought this was “a well-fashioned traders tale” intended to market the pottery. As a student in my class at Western New Mexico University stated, “It was a marketing ploy.”

Months after talking with MacCallum, Ana was told by a laborer from Mata Ortiz: “What has been said about how the pottery began is not true. It was several people, my extended family and family friends [who started the pottery].”

MacCallum tells a story. That story is appealing in many ways. The story may help to sell the pottery. But there are a lot of problems with MacCallum’s narrative. As Livingston says, “…many of the initial potters had been written out of their own history.”


Omitido De Su Propia Historia

Toda la investigación se realizó en Mata Ortiz.

Esta publicación está inspirada en el artículo de Ana Livingston en el Journal of the Southwest, Invierno 2016.

La primera vez que Ana Livingston visitó a Mata Ortiz, Spencer Mac- Callum le dijo: la alfarería moderna comenzó con un solo hombre. Solamente una persona. Entonces ese hombre enseñó a muchos otros. Livingston pensó que se trataba de “un cuento de comerciantes bien diseñado” destinado a comercializar la cerámica. Como estudiante de mi clase en Western New Mexico University, declaró: “Fue una estratagema de marketing.”

Meses después de hablar con MacCallum, un trabajador de Mata Ortiz le dijo a Ana: “Lo que han dicho de como comenzó la cerámica no es verdad! Fueron varios, mis familiares y sus amigos [que comenzaron la cerámica].”

MacCallum cuenta una historia. Esa historia es atractiva de muchas maneras. La historia puede ayudar a vender la cerámica. Pero hay muchos problemas con la narrativa de MacCallum. Como dice Livingston, “… muchos de los alfareros iniciales habían escrito de [borrado] su propia historia”.


Sabino Villalba, son of Andres Villalba


This pot by Sabino Villalba depicts a god of Paquimé, part man and part parrot, swimming with a parrot tucked under his arm. The crosshatching represents a shaman. The spiral is a dust devil or tornado. Great work and flawless painting. (Not for sale) Sabino is the son of well known and highly respected Andres Villalba.

Esta olla de Sabino “Caby” Villalba representa a un dios de Paquimé, parte hombre y parte guacamaya, nadando con un guacamaya escondido bajo su brazo. El cruce de rayos representa a un chamán. La espiral es un diablo de polvo o tornado. Gran trabajo y pintura impecable. Sabino es hijo del muy conocido y muy respetado Andrés Villalba.

Mata Ortiz, Anglo Influence and Omissions

According to research by Mata Ortiz expert Jim Hills of Tucson, Arizona, indeed several people in the Porvenir neighborhood were making pottery in the 1970s. Porvenir potters Rojelio Silveira, Emeterio Ortiz, Félix Ortiz and Salbador Ortiz all made Mata Ortiz pottery in the early 1970s. In his paper, “Reconstructing a Miracle” in the University of Arizona’s Journal of the Southwest, Hills states, “Spencer MacCallum continually customized his story over the years in an attempt to promote a single narrative, which required omitting, modifying or diluting facts.” The Ortiz and Silveira potters were among those omissions.  Thus, according to Hills, “a blend of well-meaning entrepreneurial strategies, reticence, forgetfulness, imagination, exaggeration and romantic notions of reality have shaped the Mata Ortiz narrative.” Essentially, two U.S. writers shaped an incomplete history of the Mata Ortiz pottery tradition. In 1993 American Walter Parks wrote a book based on MacCallum’s notes. In the book’s acknowledgements, Parks states, “Spencer MacCallum was especially generous, opening all of his files to me and reviewing the text.”

Based on new voices and evidence, that history is deficient. It tells only part of the story. Many significant families were excluded from their writings.


DVD COVER“Efforts Made to Rescue the Ceramics of Paquime” by

Julián Alejandro Hernández Chávez


“In 1952, in Casas Grandes, Manuel Olivas began to produce low temperature ceramics decorated with the designs from the pieces found at the archaeological sites. His grandmother taught him how to find the clay deposits, how to prepare the clay and fire his pieces the way his family did to produce clay articles. This is how the new traditional Paquimé ceramics were born; after this, the ceramics appeared spontaneously in several communities in the region and the new potters exchanged the information they had. They sold their pieces as utilitarian and decorative objects, first to locals and later to tourists. There was a flurry of activity at the beginning of the seventies [1970s] which was centered on the town of Juan Mata Ortiz where Juan Quezada, Félix Ortiz, Rogelio Silviera and others worked full time as potters.”

Julián Alejandro Hernández of Nuevo Casas Grandes is a preeminent pottery expert focusing on the Casas Grandes and Mata Ortiz pottery traditions. Mr. Hernández has written two books about the art and archaeological ruins of Paquime in Casas Grandes, Chihuahua, Mexico. He is a working potter, having taught dozens of people about pottery. Hernandez started the first pottery school in Nuevo Casas Grandes. In addition, he is the director of the Francisco Villa Preparatory School.





Pabla is the daughter of Rito Talavera and Lydia Quezada. Pabla made this pot a few years ago. She made about three or four like this. The tiles are attached to the pot before firing. Since Pabla and her family live about four hours from Rito and Lydia, she transported this piece to them before firing.

This post is solely to show great work; this is not for sale. Enjoy!


Pabla es la hija de Rito Talavera y Lydia Quezada. Pabla hizo esta olla hace unos años. Hizo unos tres o cuatro como éste. Los azulejos se unen a la olla antes de quemar. Puesto que Pabla y su familia viven cerca de cuatro horas de Rito y de Lydia, ella transportó esta pieza a ellos antes de encender.

Este post es solo para mostrar un gran trabajo. Esto no está a la venta. Disfrutar!

Documentary, “Mata Ortiz: The Untold Stories”


Filmmaker Ron Goebel presents a new documentary shot on location in Mata Ortiz, Chihuahua, Mexico. Interviews with artists and researchers native to the region disclose the town’s accurate and complete history. Until now that history has been incomplete and mythical.

The documentary  “Mata Ortiz: The Untold Stories,” is $25.00 plus $5.00 shipping. Total is $30.00. Send payment to Ron Goebel, 772 South Ocean Avenue, Cayucos, California 93430. You can pay with Paypal also.

Congratulations 100,000 Books



Congratulations to Nancy Andrews-Goebel whose multi-award winning children’s book, The Pot that Juan Built, recently hit 100,000 number of books sold! Now in its 25th edition, the book won 23 awards.

Nancy’s upcoming children’s book, about Mata Ortiz potter Félix Ortiz, is illustrated by well-known artist Javier Martínez.

Felicidades a Nancy Andrews-Goebel cuyo libro para niños, “La Vasija Que Juan Fabricó,” ha ganado varios premios, ha alcanzado recientemente 100,000 libros vendidos! Ahora en su 25 edición, el libro ganó 23 premios.

El próximo libro infantil de Nancy, sobre el alfarero de Mata Ortiz, Félix Ortiz, está ilustrado por el reconocido artista Javier Martínez.






Museum director Jeff Romney wrote in 2016: Unfortunately our Casas Grandes region was almost completely plundered by people in the 1890s-1980s (most of whom were our own [Mexican]  countrymen). Desafortunadamente nuestra region Casas Grandes fue casi complentamente saqueada por personas en los 1890s-1980s (la mayoria de las cuales fueron nuestros propios paisanos).


Mr. Romney has strong ties to the Nuevo Casas Grandes/Colonia Juárez/Mata Ortiz area and a college degree in anthropology. He explained, “Once the Paquime ruins were excavated in the late 1950s and the world began to see what marvels were discovered, people began digging in the many hundreds of other sites in the area in earnest. The 1960s-1980s saw the most digging from what we understand.

There are documented cases of earlier finds as well such as the US Army under Pershing when they went after Pancho Villa during the Mexican Revolutionary Period. The US Army dug out several sites south of Casas Grandes.

Anyway…even today it is not uncommon for people to encounter pots, and other archaeological materials out in their fields when ditches, roads, canals, homes, and other things are constructed. In the 1880s, Nuevo Casas Grandes and the Mormon Colonies were founded. People were finding items when they prepared the surrounding area for the first time for crops, orchards, cattle ranges, etc. This is not to imply that “looting” occurred on a large scale of time. Large scale looting happened mostly during the 1960s-1980s. There may still be a handful of people out there doing it even today. Who knows?”


El Sr. Romney tiene fuertes lazos con el área de Nuevo Casas Grandes / Colonia Juárez / Mata Ortiz y un título universitario en antropología. Explicó: “Una vez que las ruinas de Paquime fueron excavadas a finales de la década de 1950 y el mundo comenzó a ver qué maravillas fueron descubiertas, la gente comenzó a cavar en los cientos de otros sitios de la zona en serio. Las décadas de 1960 y 1980 fueron las que más cavaron de lo que entendemos. 

Hay casos documentados de hallazgos anteriores, así como el Ejército de EE.UU. bajo Pershing cuando se fueron después de Pancho Villa durante el Período Revolucionario Mexicano. El ejército estadounidense excavó varios sitios al sur de Casas Grandes.

De todos modos … aún hoy no es raro que la gente encuentre ollas y otros materiales arqueológicos en sus campos cuando se construyen zanjas, caminos, canales, casas y otras cosas. En la década de 1880 se fundaron Nuevo Casas Grandes y las Colonias Mormonas. La gente estaba encontrando artículos cuando prepararon el área circundante por primera vez para cultivos, huertos, cadenas de ganado, etc. Esto no significa que el “saqueo” ocurrió a gran escala de tiempo. Los grandes saqueos ocurrieron principalmente durante los años 1960s-1980s. Todavía puede haber un puñado de gente por ahí lo hace aún hoy. ¿Quién sabe?”


Historia y Alfareria de Mata Ortiz

Felix Ortiz and family

Felix Ortiz and family

Jerardo Tena effigy. Jerardo is a nephew of Felix Ortiz.

Jerardo Tena effigy. Jerardo es sobrino de Felix Ortiz.

Historia y Alfareria de Juan Mata Ortiz

La historia completa de la alfarería Mata Ortiz necesita voces nuevas. Una reexaminación histórica es la base en gran parte de este contexto. James McPherson, presidente de la American Historical Association, dice que “la revisión es el alma de los estudios históricos. La historia es el diálogo contínuo entre el presente y el pasado. Las interpretaciones del pasado están sujetos a cambio en respuesta a nueva evidencia, preguntas nuevas que se hacen a la evidencia y nuevas perspectivas que se adquieren con el pasar de los años. No hay una sola, eterna y inmutable ‘verdad’ sobre los eventos en el pasado y su significado”.

Esta ampliada documentación histórica pasa a través de algunas suposiciones aceptadas. La documentación incluye las voces de muchas personas, entre las cuales, las de los alfareros del área de Mata Ortiz y Nuevo Casas Grandes.

Kiva es una revista trimestral que publica la Sociedad Arqueológica y Histórica de Arizona. En la edición de otoño de 1994, Scott Ryerson escribió que ningún alfarero del barrio de El Porvenir de Mata Ortiz fue incluido en una lista de Spencer MacCallum hecha en 1977 de alfareros que estaban trabajando con barro.

Sin embargo, gracias a la investigación de Jim Hills en 2010 en Nuevo Casas Grandes, Casas Grandes y Mata Ortiz, sabemos que habían muchas personas en el barrio de Porvenir haciendo ollas en los anos 1970. Alfareros del Porvenir como Rojelio Silveira, Emeterio Ortiz, Felix Ortiz, y Salvador Ortiz hacían la alfarería de Mata Ortiz en los años 1960 y 1970. También en reciente entrevistas en 2015 con muchos alfareros revelo que la tradición de la ceramica de Mata Ortiz surgió como un esfuerzo de grupo, y no de la inspiración de un solo hombre.

Se sabe de sobra que el muy conocido Juan Quezada estaba trabajando en barro en otra área de Mata Ortiz en la misma época.  Así mismo, de acuerdo a la investigación de Julián Hernandez de Nuevo Casas Grandes, Manuel Olivas de Nuevo Casas Grandes, hacía ollas contemporánea al estilo Paquime, lo que ahora se llama alfarería Mata Ortiz, a principios de los años cincuenta. Manuel aprendió a trabajar con ollas de su abuela, Leonor Parra.  En la revista Southwest, edición primavera 2012, Hernandez dijo que Manuel “estaba haciendo alfarería con diseños Paquimé a finales de 1951”.

De acuerdo a una investigación más reciente, “Spencer MacCallum continuamente ajustó su relato a través de los años en su intento de promover una sola narrativa, la cual requirió omitir, modificar, o diluir hechos.” Debido a este relato incompleto, se perdió la estima familiar y generó el resentimiento hacia las personas que estaban presentes en la historia de MacCallum. Ese resentimiento continúa hoy, con los actuales alfareros que hablan sobre las ramificaciones actuales, contemporáneas. Ya es hora de que sus voces estén incluidas para ampliar la historia de la alfarería tradicional de Mata Ortiz hacia una recolección mas completa.






Mata Ortiz: Las Historias No Contadas, Parte Uno

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Felix Ortiz coyote effigy

Felix Ortiz coyote effigy

Jose Quezada fish effigy

Jose Quezada fish effigy




Por Ron Goebel y Nancy Andrews

“Existen todo tipo de mitos que un pueblo tiene sobre sí mismo. Creo que una de las tareas del historiador es intentar acabar con algunos de esos mitos para que las personas puedan enfrentar su situación actual de manera realista, en lugar de hacerlo de forma mítica. Esa es mi percepción sobre lo que un historiador debe hacer”.

James McPherson, historiador ganador del premio Pulitzer


Casas Grandes, Chihuahua, México se ubica en una región bendita con barro de alta calidadartistas talentosos y una tradición de cerámicas antiguas. En este lugar, hace casi mil años, la gente de Casas Grandes vivía en la región de Paquimé y sus alrededores, un punto comercial que unía a Mesoamérica con culturas del norte, como las hohokam, mogollón y anazasi. El pueblo de Casas Grandes abandonó la región en el siglo XV, y dejó atrás un legado de alfarería.

Los saqueos de los sitios arqueológicos alrededor de Paquimé bien podrían haber continuado durante décadas, por no decir siglos. Sin embargo, los primeros saqueadores de la zona de Mata Ortiz señalan que el saqueo de Paquimé comenzó en la década de 1960. Con el propósito de ganarse la vida y mantener a sus familias, estos saqueadores de mediados del siglo veinte excavaron la mayor parte del área alrededor de Casas Grandes y Mata Ortiz, extrajeron muchas dozenas de ollas y les vendieron las piezas a comerciantes y coleccionistas, incluidos algunos estadounidenses. A mediados de la década de 1960, estos saqueos generaron una demanda que superaba el suministro de ollas antiguas. Las arqueólogas Nancy Kelker y Karen O. Bruhns determinan que “los artesanos locales pronto entraron en escena para llenar este vacío”. Los artesanos de Mata Ortiz y Casas Grandes, al no poder satisfacer la demanda de ollas antiguas, comenzaron a fabricar réplicas que llamaron hechizas. Muchos de los primeros saqueadores, incluido el alfarero actual Rojelio Silveira, experimentaron con el barro para lograr que sus ollas contemporáneas lucieran prehistóricas. Los mismos artesanos, junto con comerciantes mexicanos, lograron venderles con éxito las réplicas a coleccionistas y propietarios de tiendas en ambos lados de la frontera entre Estados Unidos y México durante gran parte de las décadas de 1960 y 1970. Mientras que el mito popular actual cuenta de forma equivocada que los saqueos no ocurrieron, que de hecho la alfarería de Mata Ortiz evolucionó gracias a un artista autodidacta descubierto por un hombre estadounidense, el autor y profesor Julián Hernández Chávez de Casas Grandes afirma que este saqueo temprano “no es un secreto”.

El profesor Hernández, cuya familia ha vivido en el lugar durante más de dos siglos, manifiesta que el alfarero Manuel Olivas de Casas Grandes fue el primero de la zona en utilizar los diseños de Paquimé en la alfarería contemporánea.

Manuel Olivas le comentó al profesor Hernández que aprendió a trabajar con barro en 1952 de la mano de su abuela, Leonor Parra. Mientras que Parra, al igual que otras mujeres del lugar, tenía habilidades para la alfarería con motivos utilitarios, Manuel Olivas comenzó a crear piezas con propósitos decorativos. Sus diseños se basaban en antiguas temáticas de Paquimé. Con un comienzo muy modesto en la década de 1950, Olivas y sus hermanos se convirtieron en alfareros prolíficos a lo largo de la década de 1960 y más allá. De hecho, cuando en 1976 un estadounidense llamado Spencer MacCallum llegó a Nuevo Casas Grandes en busca del artista que había creado sus tres ollas, los lugareños lo enviaron al hogar de Manuel Olivas. (MacCallun aparentemente había comprado estas ollas en el sur de Nuevo México).

“La revisión es el alma de los estudios históricos. La historia es un diálogo continuo entre el presente y el pasado. Las interpretaciones del pasado están sujetas al cambio en respuesta a nuevas evidencias, nuevos interrogantes a partir de la evidencia y nuevas perspectivas obtenidas con el paso del tiempo”. James McPherson

En 1979, en la obra An Odyssey Complete and Continuing, Spencer MacCallum escribió lo siguiente sobre el alfarero Juan Quezada: “No tenía a nadie en Chihuahua a quien pudiera copiar”, y que el redescubrimiento de la tecnología alfarera de Quezada ocurrió “sin haber visto jamás…a un alfarero trabajando”. Esto es algo claramente incorrecto. Sin embargo, el profesor Julián Hernández afirma que justo antes de encontrarse con Quezada en 1976, MacCallum conoció y vio trabajos de alfarería realizados por Manuel Olivas. Según Hernández, fue Olivas, con la creencia de que a las ollas de Spencer MacCallum las había fabricado cualquiera de los muchos alfareros del lugar, quien envió a MacCallum a Mata Ortiz donde luego conoció a Juan Quezada. El profesor Hernández continúa y dice que “en Mata Ortiz, el primero [alfarero] fue probablemente Félix Ortiz”.

La alfarera de Mata Ortiz, Marisela Ortiz de Barrio Porvenir, recuerda a su padre Félix. “Por aquí”, señala, “la gente sabe que Félix Ortiz fue el que comenzó todo. Algunas personas de por aquí están molestas. Aquí las personas consideran a mi padre, Félix Ortiz, el primer alfarero en Mata Ortiz. Estaríamos muy orgullosos si algún día las personas reconocieran a mi padre por la persona que fue…”. El tío abuelo de Marisela, Jesús Ortiz, agrega: “Juan no fue el primero. Mi sobrino Félix lo fue. Y después su hermano Emeterio. Juan solía venir y observaba las ollas de Félix. Pero luego algo ocurrió. Tuvieron una pelea. Si quieres saber cómo lucían las ollas de Félix, ve y pregúntale a Juan Quezada. ¡Él las observó!”

De hecho, según una investigación sobre Mata Ortiz realizada por el investigador Jim Hills de Tucson, Arizona, muchas personas del barrio de Porvenir se dedicaban a los trabajos de alfarería en la década de 1970. Los alfareros de Porvenir Rojelio Silveira, Emeterio Ortiz, Félix Ortiz y Salbador Ortiz realizaron trabajos de alfarería a principios de la década de 1970. En su artículo, “Reconstructing a Miracle” (La reconstrucción de un milagro) en el periódico de la Universidad de Arizona Journal of the Southwest, Hills señala: “MacCallum continuamente personalizó su historia a lo largo de los años para intentar promover una narrativa única, en la que se debían omitir, modificar o diluir hechos”. Los trabajos de Ortiz y Silveira estaban entre esas omisiones.

Por lo tanto, según Hills: “una mezcla de estrategias empresariales bien intencionadas, reticencia, descuidos, imaginación, exageración y nociones románticas de la realidad le han dado forma a la narrativa de Mata Ortiz”.

En esencia, dos voces estadounidenses le dieron forma a esta historia incompleta de la tradición alfarería de Mata Ortiz. En 1993, Walter Parks escribió un libro basado en parte en las notas de MacCallum. En los agradecimientos del libro, Parks afirma: “Spencer MacCallum fue muy generoso, ya que dejó a mi disposición sus archivos y revisó el texto”. Según nuevas evidencias, ese relato es deficiente y tiene una perspectiva limitada. Solo cuenta una parte de la historia. Muchas familias mexicanas significativas quedaron excluidas.